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Fréchette, Louis
Première messe


VOICI du Saguenay la gorge énorme et sombre !
Notre steamer, au fond d'une anse pleine d'ombre,
Dormait tout essoufflé comme un grand cachalot.
Nous avion pris pour guide un jeune matelot
Qui, nous avait-on dit, connaissait bien la côte.
Nous gravîmes d'abord une berge assez haute ;
Puis un sentier, perdu sous les arceaux géants
De vieux ormes penchés sur des ravins béants
Au fond desquels grondaient d'invisibles cascades,
De détour en détours et d'arcade en arcades,
Nous conduisit au bord d'un plateau rétréci,
Où le guide fit halte, et nous dit :
-- C'est ici !

Nous étions parvenus sur un coin de falaise,
Véritable balcon d'où l'on pouvait à l'aise
Contempler dans sa fière et rude majesté
Du morne Tadoussac l'horizon tourmenté.
	
Du haut de ce plateau, dans cette nuit tombante,
L'ombre était solennelle et la scène absorbante.
Ici, le Saint-Laurent qu'on entend bourdonner
Vaguement, et qui laisse à peine deviner
Ses lointains vaporeux noyés dans les ténèbres.
Là, le Saguenay noir, avec ses pics célèbres
Qui, jetant des flots d'ombre opaque aux alentours,
Semblent comme un amas de fabuleuses tours
Pleines de je ne sais quel farouche mystère,
Dressé là pour garder la ténébreuse artère.
A nos pieds le bateau bondé de voyageurs,
Dont les fanaux, hissant leurs sanglantes rougeurs,
Ainsi que des reflets de brûlante oriflamme,
Dans la pénombre, au loin, font brasiller la lame.
Et puis, par-dessus tout, un beau ciel étoilé
Faisant, cintre d'azur de points d'or constellé,
Comme un dôme féerique à ce sombre estuaire...

Derrière nous, dans l'ombre, un petit sanctuaire,
Temple paroissial de cet obscur canton,
Dressait son humble seuil au lieu même où, dit-on,
Quelque cent ans passés, sur un autel rustique,
Pendant que le refrain de quelque vieux cantique
Étonnait les échos de ces monts inconnus,
Devant Cartier et ses hardis marins, venus
Pour arracher ces bords aux primitifs servages,
Pour la première fois sur ces fauves rivages,
Un vieux prêtre breton, humble médiateur,
Offrit au Dieu vivant le sang du Rédempteur.

La lune me surprit là, plongé dans mes rêves,
Seul, et prêtant l'oreille à la chanson des grèves,
Qui m'arrivait mêlée aux cents bruits indistincts
De la forêt voisine et des grands monts lointains ;
Car, après un coup d'oeil, devant la nuit croissante,
Mes compagnons avaient tous repris la descente,
Sans jouir plus longtemps du nocturne concert ;
Et j'étais resté seul sur le plateau désert.

Alors de souvenirs quelles vagues pressées
Envahirent soudain mon âme et mes pensées !
O sainte majesté des choses d'autrefois,
Vous qui savez si bien, pour répondre à ma voix,
Peupler de visions ma mémoire rebelle,
Que vous fûtes pour moi, ce soir-là, grande et belle !

Je vous revis, là, tous ensemble agenouillés,
Rudes marins bretons, dans vos sarraus souillés
Et raidis sous l'embrun des mers tempétueuses,
Au milieu de ce cirque aux croupes montueuses,
Au fond de ce désert, loin du monde connu,
Offrant à l'Éternel, tête basse et front nu,
Sur le seuil redouté d'un monde ouvrant ses portes,
L'holocauste divin qui fait les âmes fortes.

Entre l'homme et le ciel sublime effusion !
C'était l'enfantement, c'était l'éclosion,
Sur ces rives par Dieu lui-même fécondées,
D'un nouvel univers aux nouvelles idées ;
C'était l'éclair d'en haut perçant l'obscurité :
C'était l'esprit chrétien, l'esprit de liberté,
Ouvrant, sur cette terre entre toutes choisie,
L'aile de la prière et de la poésie !

Et quand, le coeur ému, rêvant et méditant,
J'évoquais ce passé si loin de nous pourtant,
Je croyais voir ce prêtre, en élevant l'hostie,
Des haines d'autrefois proclamer l'amnistie.
Je croyais voir aussi, du fond des bois épais,
Labarum bienfaisant de concorde de paix,
Comme une grande main fraternelle se tendre...
Et, dans l'ombre du soir, il me semblait entendre
Une voix qui disait, venant je ne sais d'où :
" Devant moi seul ici l'on plîra le genou ! "

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(1) Comme les historiens ne sont pas d'accord sur l'endroit où s'est dite la 
première messe au Canada, l'auteur à préféré s'en rapporter à une vieille 
tradition, très plausible du reste, qui veut que cette cérémonie ait eu lieu au 
confluent du Saguenay et du Saint-Laurent, à l'endroit où s'élève aujourd'hui le 
village de Tadoussac. Ce fut d'ailleurs à cet endroit que fut construite la 
première chapelle. (Note de l'auteur.)

Cette pièce est extraite d'un poème sur Tadoussac, dont le début nous offre 
cette fraîche description du Saint-Laurent :

        Bien loin de ses gourbis, sous l'ombre des platanes,
        L'Arabe au blanc burnous qui suit les caravanes
                  Sur les sables errant,
        Découvre, moins joyeux, son oasis humide
        Que les Canadiens, dans la saison torride,
                  Leur fleuve Saint-Laurent.
        A nous ses champs d'azur et ses fraîches retraites,
        Les flots couronnés de mouvantes aigrettes,
                  Les monts audacieux,
        Les aromes piquants que la mer y dépose,
        Et son grand horizon où votre oeil se repose
                  Comme l'étoile aux cieux.

  Tadoussac est une anse située à l'embouchure du Saguenay, où elle forme un 
havre spacieux et abrité contre les vents par une ceinture de rochers. Ce fut un 
des premiers postes fréquentés par les Français pour la traite des pelleteries.  
Les Jésuites y fondèrent une mission en 1641 ; on montre encore l'emplacement de 
leur ancienne chapelle.
  Voici ce que le Père Charlevoix écrivait sur Tadoussac en 1720 : " Ce port a 
été longtemps l'abord de toutes les nations sauvages du Nord et de l'Est ; les 
Français s'y rendaient dès que la navigation était libre, soit de France, soit 
du Canada ; les missionnaires profitaient de l'occasion et y venaient négocier 
pour le ciel. La traite finie, les marchands retournaient chez eux, les sauvages 
reprenaient le chemin de leurs villages ou de leurs forêts, et les ouvriers 
évangéliques suivaient ces derniers pour achever de les instruire."

 

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