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Billy Munro, compositeur, pianiste et directeur musical (1894-1969)

Photo montrant Billy Munro au piano, vers 1923

Source
Billy Munro, vers 1923

Billy Munro est né à La Grenade, dans les Antilles, en mars 1894. Il réside chez l'un de ses oncles à Londres et étudie le piano à la Royal Academy of Music et à l'University College School. Il immigre aux États-Unis vers 1910 et devient pianiste pour films muets dans quelques villes américaines avant de s'installer à Montréal en 1913. Tout en continuant à jouer du piano dans les salles de cinéma muet, Billy Munro se produit au Jardin de Danse en 1917. Il séjourne à New York de 1918 à 1920 où il fait partie du célèbre orchestre de danse de Teddy Lewis; il compose avec ce groupe de nombreuses chansons, notamment « When My Baby Smiles at Me ». Créée dans la revue Greenwich Village Follies of 1919, la chanson connaît un grand succès dans toute l'Amérique et est incorporée aux films Hold That Ghost (1941) et Behind the Eight Ball (1942).

Revenu à Montréal en 1920, Billy Munro fait partie de l'ensemble des Melody Kings. En 1923, il enregistre plusieurs pièces avec l'ensemble pour la compagnie Apex de Herbert Berliner, dont ses compositions « I'll Be Here When You Get Back » et « Music Makes the World Go Round ». De 1925 à 1929, Munro jouera avec les Melody Kings à l'hôtel Ritz-Carlton de Montréal. Il forme ensuite son propre orchestre de danse et inaugure le cabaret de danse Le Frolic's (qui deviendra le Faisan doré quinze ans plus tard). Son orchestre effectue de longs séjours dans divers cabarets, entre autres Chez Maurice, le Lido et le Gatineau Country Club. Devenu pigiste en 1941, Billy Munro anime sa propre émission radiophonique à CKAC en 1944 et devient directeur musical de CKVL, nouvelle station de radio inaugurée à Verdun en 1946. Son émission « Les découvertes de Billy Munro » sera, durant une douzaine d'années, une des émissions les plus populaires de la radio francophone. De 1947 à 1950, il occupe le poste de directeur musical de l'émission « Le fantôme au clavier » (CKVL) animée par Jacques Normand. La collaboration entre les deux artistes se poursuivra durant une quinzaine d'années, d'abord au cabaret Au Faisan doré (1948-1950), puis dans la plupart des spectacles que donnera Jacques Normand dans les cabarets jusqu'au milieu des années 1960.

Billy Munro s'éteint à Montréal, le 16 octobre 1969.

Le pianiste a malheureusement très peu enregistré comme soliste. Le Munro's Jardin de Danse Orchestra a mis sur disque la pièce « Ten Little Fingers and Ten Little Toes » en 1922 (HMV 216357) et la compagnie québécoise Alouette a enregistré « When My Baby Smiles at Me » et « My Blue Heaven » (CH-505) en 1952.

Pour obtenir de plus amples renseignements sur les enregistrements de Billy Munro, veuillez consulter la base de données du Gramophone virtuel.

Robert Thérien, chercheur en musique, Montréal


Référence

Thérien, Robert. -- Notes de recherche inédites