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Les Australiens accueillent avec ravissement un document historique offert par le Canada

CommuniquéArticle | Vidéo

Le 11 septembre 2007, le premier ministre du Canada, Stephen Harper, a fait don au peuple australien d'un document précieux qui illustre un aspect peu connu de l'histoire de l'Australie. Le premier ministre Harper a présenté au premier ministre australien John Howard une affiche-programme imprimée à Sydney en 1796. Les experts confirment que cette affiche est le plus ancien document connu imprimé en Australie.

« Les Canadiens et les Australiens partagent un désir profond de préserver leur patrimoine culturel », a déclaré l'honorable Josée Verner, ministre du Patrimoine canadien, de la Condition féminine et des Langues officielles. « Nous étions enthousiasmés de découvrir cet extraordinaire artéfact et sommes fiers de le remettre au peuple australien, dans l'esprit de la grande amitié entre nos deux pays. »

L'histoire à l'origine de cet événement est particulièrement intéressante. L'affiche-programme, produite pour la présentation de la pièce Jane Shore le 30 juillet 1796, a été découverte par Elaine Hoag, bibliothécaire spécialiste des livres rares à Bibliothèque et Archives Canada, alors qu'elle procédait au catalogage de diverses pièces de la collection. Le document était dissimulé dans un album de découpures vieux de 150 ans, acquis de la Bibliothèque du Parlement en 1973. Certains manuscrits et imprimés s'étaient détachés de l'album et avaient été placés et préservés dans un dossier. Mme Hoag se rappelle son émerveillement lorsqu'elle a découvert cette affiche-programme pour une présentation de Jane Shore, qui devait avoir lieu au Theatre Royal de Sydney, le 30 juillet 1796.

Theatre Royal, Sydney? Des prisonniers australiens pouvaient-ils vraiment avoir construit un théâtre en 1796? Il s'agissait sûrement d'une certaine ville de Sydney en Angleterre. L'affiche était petite, et l'impression, plutôt mauvaise, ce qui était typique d'une petite presse provinciale, mais également typique d'une impression effectuée par un amateur travaillant dans des conditions primitives. La curiosité de Mme Hoag l'a menée jusqu'à l'ouvrage Theatre in Australia1 de John West, qui fait état des pièces jouées à Sydney dès 1789. Heureusement, deux affiches-programmes du Theatre Royal étaient reproduites dans le livre de John West. Elles avaient exactement la même dimension, et les caractères ainsi que la mise en page étaient identiques à ceux de l'affiche qu'elle avait sous les yeux; toutes deux étaient pour des représentations qui avaient eu lieu le 8 mars et le 8 avril 1800. À mon grand étonnement, la légende de la photo disait : « les deux plus vieilles affiches-programmes connues produites en Australie ». J'avais entre les mains une affiche-programme qui précédait de quatre ans celles du livre. J'étais bien décidée à aller au fond des choses.

Et c'est bien ce qu'elle a fait. Une recherche détaillée menée par Mme Hoag a révélé la valeur et l'origine exceptrionnelle de ce document.

Le bibliothécaire et archiviste du Canada, Ian E. Wilson, a communiqué avec la Bibliothèque nationale d'Australie pour rapporter cette découverte et demander l'aide d'experts afin de confirmer l'authenticité et la provenance du document. Au plus grand plaisir de tous, les experts des deux côtés du Pacifique ont confirmé qu'il s'agissait bel et bien du plus ancien document connu imprimé en Australie.

Que faire de ce document? Le gouvernement du Canada a pris la décision inhabituelle et généreuse de l'offrir au peuple australien. Selon M. Wilson, « Si ce n'est du fait qu'elle a été trouvée dans la vaste collection de Bibliothèque et Archives Canada, l'affiche n'a aucun lien avec le Canada et n'a joué aucun rôle dans notre histoire ou notre vie nationales. L'affiche a toutefois une énorme signification historique pour l'Australie et, dans un esprit de coopération internationale, Bibliothèque et Archives Canada est heureux qu'elle soit remise au peuple australien, en reconnaissance de la valeur que nos deux pays portent à la préservation de leur patrimoine documentaire. »

Dans le cadre de son mandat, Bibliothèque et Archives Canada collectionne et préserve le patrimoine documentaire canadien sous toutes ses formes pour le bien des générations présentes et futures. Sa vaste collection comprend des livres, des périodiques, des cartes, des photographies, des dessins, des films, des enregistrements sonores et une collection de musique unique.

La préservation et la découverte de cet inestimable document, et son don au peuple australien, permet à Bibliothèque et Archives Canada de s'acquitter de deux de ses mandats : contribuer à l'épanouissement de la société libre et démocratique qu'est le Canada, et favoriser la concertation des diverses collectivités intéressées à l'acquisition, à la préservation et à la diffusion du savoir.

« La découverte de ce document vieux de 211 ans et de sa provenance fait foi de l'expertise et du dévouement de notre personnel à Bibliothèque et Archives Canada, d'ajouter la ministre Verner. Je suis fière de dire que le Canada l'a conservé avec grand soin, de sorte que nous pouvons le rendre au peuple australien. »

L'affiche-programme de la production Jane Shore sera ajoutée à la collection de la Bibliothèque nationale de l'Australie et exposée dans sa toute nouvelle Galerie des trésors qui doit voir le jour en 2008.

1. John West, Theatre in Australia (Sydney, Cassell Australia, 1978), 9-12.


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